Sluit je ogen en stel je de Poolse stad Krakow voor. Als je het niet kent zie je waarschijnlijk eindeloze rijen van betonnen communistische woonblokken, vervuild door de uitstoot van enorme staalfabrieken, kolencentrales en slecht afgestelde dieselmotoren van roestige vrachtwagens en rammelige plastiek Oostblokbarrels. Dat beeld klopt maar gedeeltelijk. Krakow heeft genoeg overblijfselen van het communistische tijdperk, maar is vooral een leuke studentenstad met een compact oud centrum. Eigenlijk is het een soort Groningen, maar dan groter, ouder, leuker, goedkoper en Poolser. Een kleine vergelijking

Groningen heeft bijvoorbeeld de Grote Markt, Krakow heeft een grooote markt, het centrale plein van de stad is de grootste in Europa. Goed, rond de Grote Markt heb je ongeveer twee straten met caf├ęs , de Poelestraat en de Peperstraat. In Krakow zijn er een stuk of zeven straten vol met bars. Op het eerste gezicht zie je niet dat je in een uitgaansgebied bent, omdat de meeste bars zich in kelders bevinden.

Maar dat maakt een kroegentocht extra spannend. Je loopt een binnenplaats op, loopt een trap af, doet een deur open en een paar oude alcoholisten kijken je wazig aan. Of je staat tussen een massa tieners die wild op Poolse rockmuziek springen. Niet jouw kopje thee? De kelder daarnaast vind je een houseclub, of een cool met de vingers knippend publiek op het ritme van een live jazzoptreden. Nog steeds niks gevonden? Een straat verder geeft een Poolse punklegende die volgens de barkeeper twintig jaar geleden met zijn band in de Britse toptien heeft gestaan een solo-optreden.

Verder genoeg kroegen waar je een goed gesprek kunt voeren en voor een zloty of vijf (ongeveer anderhalve euro) een halve liter kan bestellen. Allemaal leuk en aardig, maar waarschijnlijk is de ware connaisseur van het Groningse nachtleven nog niet overtuigd. De verscheidenheid aan uitgaangelegenheden compenseert natuurlijk nog niet het gemis van de Zuidzijde van de Grote Markt.

Voor degenen die Groningen niet kennen, de Zuidzijde de Grote Markt dankt zijn bekendheid aan ranzige nachtelijke uitspattingen. Cafe's.. de Drie Gezusters en vooral de danskelders De Tapperij en de Blauwe Engel hebben nogal een roemruchtige reputatie.

En voor degenen die Krakow niet kennen, de stad heeft wel degelijk een zuidzijde. Echt waar, aan de zuidzijde van het grote plein-een columnist mag het ietsje ruim nemen met de windrichtingen-is een soort Drie Gezusters, Blauwe Engel en tapperij in een. Op vertoon van een studentenkaart- of beter gezegd op vertoon van een stukje plastic met een pasfoto -kom je in een enorme ruimte met tafels vol drinkende studenten en vooral een enorme dansvoer geheel gevuld me jonge Poolse schonen. En in de kelder is een wat kleinere dansruimte, geheel gevuld met nog jongere en schaarser geklede Poolse meisjes. De drinkgerechtigde leeftijd in cafe's is achttien, maar daar wordt nog makkelijker over gedaan dan in Nederland. En alle Polen, man en vrouw gelijk, zuipen als matrozen.

WC's zijn er voor al dat drinkene volk niet genoeg, zodat de langwerpige toiletruimte tijdens de vroegochtenlijke spitsuren helemaal gevuld is met wachtende mensen. Mensen inderdaad, want geen gescheiden wc's Een unieke kans om zonder strafbare feiten te begaan het wc-gedrag van de andere sexe te bestuderen, en al mijn vooroordelen bevestigd te krijgen.

Uit puur journalistieke interessen besloot ik na een paar dagen toch nog eens terug te keren naar deze kroeg. Ik was al naar mijn vage perskaart aan het graaien, maar zelfs dit ritueel was overbodig. Bij binnenkomst bleek waarom. Alle lichten waren aan, en de ruimte was bijna leeg. Slechts dertig man op klapstolen luisterden naar vier mannen met Oostblokpakken, -stropdassen, - scheidingen en -snorren gezeten achter een lange tafel. Politiski wist de lachende portier te melden. Alweer zoiets dat je aan de Groningse zuidzijde niet tegenkomt.